Pourquoi les prix du gaz aux États-Unis sont à un niveau record et pourquoi ils resteront élevés pendant longtemps

De nombreux facteurs poussent les prix à la hausse, l’essence ordinaire atteignant un record de 4,40 $ le gallon mercredi selon l’enquête de l’AAA.

On s’attendait déjà à ce que les prix du gaz franchissent la barre des 4 dollars le gallon pour la première fois depuis 2008, avec ou sans coups de feu tirés en Europe de l’Est ou sanctions économiques imposées à la Russie.

La bonne nouvelle pour les conducteurs est que les prix du pétrole brut ont chuté ces derniers jours, alors que la Chine maintient les blocages de Covid en place pour combattre et continuera de nuire à la demande de pétrole. Les prix du gaz pourraient être proches de leur point le plus élevé du mois, a déclaré Tom Kloza, responsable mondial de l’analyse de l’énergie pour le Oil Price Information Service, qui suit les prix du gaz pour AAA.

Mais il est peu probable que les prix chutent beaucoup lorsqu’ils commencent à reculer. Et Kloza s’attend à ce qu’ils puissent à nouveau établir un record après la fermeture des écoles et que les conducteurs commencent à prendre la route pour les vacances le mois prochain.

Le prix moyen national pourrait facilement atteindre 4,50 $ le gallon ou même plus cet été, croit-il. “Tout va du 20 juin à la fête du Travail”, a déclaré Kloza.

Voici ce qui se cache derrière la flambée record des prix :

L’invasion russe de l’Ukraine

La Russie est l’un des plus grands exportateurs de pétrole de la planète. En décembre, il a envoyé près de 8 millions de barils de pétrole et d’autres produits pétroliers sur les marchés mondiaux, dont 5 millions sous forme de pétrole brut.

Très peu de cela est allé aux États-Unis. En 2021, l’Europe a obtenu 60 % du pétrole et 20 % sont allés à la Chine. Mais le prix du pétrole est fixé sur les marchés mondiaux des matières premières, de sorte que la perte de pétrole russe affecte les prix dans le monde entier, quel que soit l’endroit où il est utilisé.

Les inquiétudes concernant la perturbation des marchés mondiaux ont conduit les pays occidentaux les nations à exempter initialement le pétrole et le gaz naturel russes des sanctions qu’ils ont mises en place pour protester contre l’invasion.
Mais en mars, les États-Unis ont annoncé une interdiction formelle de toutes les importations énergétiques russes. Le gouvernement britannique a également déclaré qu’il éliminerait progressivement les importations de pétrole russe d’ici la fin de 2022 et explorerait également les moyens de mettre fin aux importations de gaz naturel. Et l’Allemagne a annoncé plus tôt ce mois-ci qu’elle soutiendrait une interdiction de l’UE sur le pétrole russe. Le pétrole russe est lentement et régulièrement retiré des marchés mondiaux.

Moins de pétrole et de gaz provenant d’autres sources

Les prix du pétrole ont plongé lorsque les commandes de maintien à domicile liées à la pandémie dans le monde ont écrasé la demande au printemps 2020, et le brut s’est brièvement échangé à des prix négatifs. En réponse, l’OPEP et ses alliés, dont la Russie, ont convenu de réduire considérablement la production afin de soutenir les prix. Et même lorsque la demande est revenue plus tôt que prévu, ils ont maintenu les objectifs de production à un niveau bas.
Les compagnies pétrolières américaines n’adhèrent pas à ces types d’objectifs de production mandatés au niveau national. Mais ils ont été réticents ou incapables de reprendre la production de pétrole aux niveaux d’avant la pandémie, craignant que des règles environnementales plus strictes ne réduisent la demande future. Bon nombre de ces règles plus strictes ont été réduites ou ne sont pas devenues loi.

“L’administration Biden est soudainement intéressée par plus de forage, pas moins”, a déclaré Robert McNally, président de la société de conseil Rapidan Energy Group, plus tôt ce printemps. “Les gens sont plus préoccupés par les prix élevés du pétrole qu’autre chose.”

Il faut du temps pour augmenter la production, en particulier lorsque les compagnies pétrolières sont confrontées aux mêmes problèmes de chaîne d’approvisionnement et d’embauche que des milliers d’autres entreprises américaines.

“Ils ne peuvent pas trouver de personnes et ne peuvent pas trouver d’équipement”, a ajouté McNally. “Ce n’est pas comme s’ils étaient disponibles à un prix élevé. Ils ne sont tout simplement pas disponibles.”

Les actions pétrolières ont généralement été à la traîne du marché au cours des deux dernières années, du moins jusqu’à la récente flambée des prix. Les dirigeants des compagnies pétrolières préfèrent trouver des moyens d’augmenter le cours de leurs actions plutôt que d’augmenter la production.

Les stocks pétroliers sont les nouveaux FAANG

“Les compagnies pétrolières et gazières ne veulent pas forer davantage”, a déclaré Pavel Molchanov, analyste chez Raymond James, plus tôt ce printemps. “Ils subissent des pressions de la part de la communauté financière pour qu’ils versent plus de dividendes, pour faire plus de rachats d’actions, au lieu du proverbial ‘drill baby drill’, comme ils auraient fait les choses il y a 10 ans. La stratégie d’entreprise a fondamentalement changé.”

Un des exemples les plus frappants : ExxonMobil (XOM) le mois dernier a annoncé des bénéfices de 8,8 milliards de dollars au premier trimestre, soit plus du triple du niveau d’il y a un an en excluant les éléments spéciaux. Il a également annoncé un plan de rachat d’actions de 30 milliards de dollars, bien plus que les 21 à 24 milliards de dollars qu’il prévoit de dépenser pour tous les investissements en capital, y compris la recherche de nouveau pétrole.

Non seulement la production de pétrole jeEn retard par rapport aux niveaux d’avant la pandémie, la capacité de raffinage des États-Unis est en baisse. Aujourd’hui, environ 1 million de barils de pétrole de moins par jour sont disponibles pour être transformés en essence, diesel, carburéacteur et autres produits à base de pétrole.

Les règles environnementales étatiques et fédérales incitent certaines raffineries à passer du pétrole à des carburants renouvelables à faible teneur en carbone. Certaines entreprises ferment des raffineries plus anciennes plutôt que d’investir ce qu’il en coûterait pour les rééquiper afin de les maintenir en activité, en particulier avec l’ouverture de nouvelles raffineries massives à l’étranger en Asie, au Moyen-Orient et en Afrique en 2023.

Et le fait que les prix du diesel et du carburéacteur augmentent beaucoup plus que les prix de l’essence montre que les raffineurs transfèrent une plus grande partie de leur production vers ces produits.

“L’économie vous oblige à fabriquer plus de carburéacteur et de carburant diesel au détriment de l’essence”, a déclaré Kloza.

Forte demande de gaz

Mais l’offre n’est qu’une partie de l’équation des prix. La demande est l’autre clé, et bien qu’elle soit très forte en ce moment, elle n’est toujours pas revenue aux niveaux d’avant la pandémie.

L’économie américaine a enregistré une croissance record de l’emploi en 2021, et bien que ces gains aient ralenti, ils restent historiquement forts. La demande est de nouveau stimulée alors que les nombreux employés qui ont travaillé à domicile pendant une grande partie des deux dernières années retournent au bureau.
Le début de la saison estivale des voyages le week-end du Memorial Day devrait déclencher les augmentations annuelles typiques de la demande d’essence et de carburéacteur. Les compagnies aériennes américaines signalent toutes de très fortes réservations pour les voyages d’été, même avec des tarifs aériens dépassant les niveaux d’avant la pandémie.

La fin de la montée subite d’Omicron et la suppression de nombreuses restrictions de Covid encouragent les gens à sortir de la maison pour plus de shopping, de divertissement et de voyage. Aux États-Unis, les déplacements en véhicules de tourisme ont augmenté de 10 % depuis le début de cette année, selon le cabinet de recherche sur la mobilité Inrix.

Les déplacements domicile-travail peuvent rester légèrement en baisse. Beaucoup de ceux qui envisagent de retourner au bureau n’y seront que trois ou quatre jours par semaine, et le nombre total d’emplois est toujours légèrement inférieur aux niveaux de 2019. Mais il y aura des périodes, très probablement cet été, avec une demande de gaz plus élevée que pendant des périodes comparables avant la pandémie, prédit Kloza.

“Même avant l’Ukraine, je m’attendais à battre le record”, a déclaré Kloza. “Maintenant, il s’agit de savoir de combien nous battons le record.”

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